Великий шёлковый путь

Часть торговых маршрутов, из которых состоял Великий шёлковый путь, сложилась ещё в Чжоускую эпоху. В китайских исторических документах появление Великого шёлкового пути связывается с посольством Чжан Цяня. Якобы он и его спутники попали в плен к сюнну и стали рабами. Чудом освободившись, Чжан Цянь продолжил своё странствие и, проведя в пути 15 лет (139—126 гг. до н. э.), сумел более или менее точно определить географию северо-западных по отношению к Ханьской империи земель и разведать пролегающие по ним торговые маршруты.

Протянувшийся на 6 тыс. км Великий шёлковый путь начинался от столицы Ранней Хань (город Чанъань) и шёл далее на северо-запад (через Шэньси и Ганьсу). В районе Джунгарских ворот он разветвлялся на южную и северную дороги. Первая проходила через район озера Лобнор, вдоль северного склона гор Куньлунь и через Памир, ведя в Бактрию и Парфию. Северная дорога пролегала через Турфанский оазис, вдоль Тяньшаньских гор, по реке Тарии и затем, пересекая Памир, приводила к Ферганской долине, Согду, Среднеазиатскому Междуречью, региону Приуралья и Волги. Бактрия и Парфия выступали перевалочными пунктами: здесь китайские товары покупали местные купцы, которые развозили их в разных направлениях. Во-первых, в Индию — через Гальгит, Кашмир и Гандхару и вплоть до района устья Инда. Во-вторых, на Аравийский полуостров — через Северную Месопотамию в Сирию и Антиохию. В-третьих (уже во II—III вв. н. э.), в Дамаск и Рим — через Сирийскую пустыню и Пальмиру.