Астероиды

Размер — главный параметр, по которому проводится классификация малых тел Солнечной системы. Астероидами считаются тела с диаметром более 30 м. В настоящий момент в Солнечной системе известно более 800 тысяч астероидов.

Пояс астероидов
Пояс астероидов в представлении художника

Ученые считают, что число каменных глыб, имеющих размеры более 1 км, огромно: от 1,1 до 1,9 миллиона. Первые астероиды были обнаружены еще в начале XIX столетия. Тогда астрономы открыли крохотные космические объекты, которые даже при максимальном увеличении выглядели слабыми звездочками. Поэтому их и назвали астероидами, т. е. «звездоподобными». Сначала астероидам давали имена древнегреческих и древнеримских богов и героев, потом женские имена, сейчас — любые из тех, которые утвердит Международный астрономический союз.

Орбиты большинства известных астероидов расположены между орбитами Марса и Юпитера. Их средние расстояния от Солнца составляют от 2,2 до 3,6 а. е. Они образу ют так называемый главный пояс астероидов. Все астероиды, как и большие планеты, движутся в прямом направлении. Периоды их обращения вокруг Солнца составляют в зависимости от расстояния от трех до девяти лет. Большинство орбит располагается близко к плоскости эклиптики, т. е. к плоскости орбиты Земли. Наклоны обычно составляют несколько градусов, однако бывают и исключения.

Астероид Итокава
Астероид Итокава, с которого впервые на Землю был доставлен грунт. Снимок лаборатории в Сокорро (США)

Один полный оборот вокруг Солнца астероиды совершают в среднем от трех до девяти лет. Если на макете Солнечной системы изобразить орбиты астероидов проволочными колечками, то получится рыхлый ажурный бублик, ведь большинство астероидов «проживают» в узком пространстве между орбитами Марса и Юпитера, а их орбиты располагаются в полном беспорядке Астероидов диаметром больше 200 км не более трех десятков.

Астероидов поперечником от 80 до 200 км, вероятно, около 800. С уменьшением размеров число астероидов быстро возрастает. Измерения размеров астероидов проводятся с помощью очень точных астрономических приборов, которые позволяют измерить блеск небесного светила. Если вещество, из которого состоит астероид, и расстояние до него известны, то блеск астероида определяется площадью его диска, то есть размером. Но детально изучить астероид можно только с близкого расстояния. Поэтому к астероидам посылают летательные аппараты, которые спускают на них космические зонды. Первая такая встреча произошла в 1991 г., когда американский зонд «Галилео», пролетая мимо астероида 951 Гаспра, передал его изображения на Землю. На сегодняшний день космические зонды посетили уже 12 астероидов.

Астероид Флоренс
Астероид Флоренс, один из наиболее крупных околоземных объектов

Форма и состав астероидов

Фотометрические исследования показали, что астероиды сильно различаются по степени черноты вещества, слагающего их поверхность.

Темные, похожие на сажу астероиды условно называют углистыми. Астероиды другого класса условно именуются каменными, так как они, по-видимому, напоминают глубинные горные породы Земли. Изучение спектров отражения и поляриметрия позволили выделить еще один класс — металлические астероиды. Вероятно, на их поверхности присутствуют выходы металла, например никелистого железа, как у некоторых метеоритов.

С помощью фотометров были исследованы периодические изменения яркости астероидов.

По форме кривой блеска можно судить о периоде вращения астероида и о положении оси вращения.

Астероид 1999 RQ36
Астероид 1999 RQ36, поверхностные отложения которого будут доставлены на Землю межпланетной станцией OSIRIS-Rex ориентировочно в 2023 г.

Периоды встречаются самые разные — от нескольких часов до сотен часов. Изучение кривой блеска позволяет также сделать определенные выводы о форме астероидов. Большинство из них имеет неправильную, обломочную форму. Лишь самые крупные приближаются к шару. Астероиды очень малы, поэтому не могут удержать собственную атмосферу. Некоторые из них являются двойными системами, а также, несмотря на небольшие размеры, имеют собственные небольшие спутники.